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    远古海洋中的四大“魔兽”
    作者:  时间:2017-01-14


    2.51亿年前的二叠纪大灭绝是生命史上规模最大的一次生命清洗,海洋生命遭受了致命的打击,经过了那次灭绝,每20种海洋动物中只有一种幸存了下来。


    于是被清空了的海洋为爬行动物乘虚而入提供了适宜的条件,那时的气候比现在温暖,气温比现在高几度,非常适合冷血的爬行动物生存,它们呼吸空气,这表明它们在后二叠纪低氧的水中也能茁壮生长,而鱼却只能在那种环境中苟延残喘。在当时的海洋里,大型的食肉鱼类也很稀少。


    一些类型的海洋爬行动物在整个中生代都在进化,但有四种由于庞大的数量、优势的地位和遍及全球的广泛分布而尤为突出,它们是鱼龙、蛇颈龙、上龙和沧龙。这四种类群都是掠食者,位于当时海洋食物链的顶端,它们中的有些进化得非常庞大,从而开启了一个海洋爬行动物的“魔兽时代”。


    鱼龙:巨眼是致命武器

    第一个成功的范例是鱼龙,化石的记录表明它们出现于大约2.45亿年以前。根据加利福尼亚大学的鱼龙专家罗斯基·摩塔尼的描述,早期的鱼龙很像鳗鱼,生活于靠近海岸的地方,但在接下来的4000万年里,它们进化成了海豚一般流线型的样子,这使它们争先恐后地进入到了辽阔的海洋中,其中的一些甚至发展成了最大的海洋爬行动物。2004年,一支由加拿大古生物学家伊丽莎白·尼科丝带领的研究小组发现了一具巨大的鱼龙化石,这具化石出土于加拿大西部不列颠哥伦比亚省2亿1000万年前的泥层中,有21米长,科学家称之为秀尼鱼龙,它的个头和现在世界第二大动物长须鲸一样大。参与了此次发掘的摩塔尼说,“假若你把海豚想象得足够大,再把它想象得很瘦,那就是秀尼鱼龙的样子。”


    到了2亿年前侏罗纪到来的时候,这些海洋巨兽中又出现了体形稍小但游得更快的成员,例如生活于1.8亿年前的狭翼鱼龙,这种鱼龙游得很快,其速度与生活于现代海洋中的金枪鱼相仿。


    侏罗纪是鱼龙们的黄金时代,那时它们的数量比其他海洋爬行动物都多,而且还成了首个征服深海的种类。科学家认为,鱼龙的兴盛与它们巨大的眼睛密切相关。


    一般说来,在脊椎动物中,眼睛的大小与身体的大小之间是相互关联的。蓝鲸是现存最大的脊椎动物,所以它们的眼睛在现存动物中也最大,其直径达到15厘米。但鱼龙似乎并不遵循这种眼睛和身体之间存在的规律,它们的眼睛很大,超过了任何脊椎动物。例如4米长的大眼鱼龙,眼睛的直径为23厘米,像一只飞盘;9米长的泰曼鱼龙眼睛直径有26厘米。在现在的动物中,只有深海中的巨型鱿鱼拥有类似的眼睛。科学家解释说,巨大的眼睛有利于鱼龙在500米以下的深水中捕食鱿鱼和其他头足动物,例如现在已经灭绝的箭石类等。

    根据鱼龙眼睛的直径和焦距,研究人员计算了它们眼睛的聚光能力,结果发现,鱼龙视力的敏感度超过了现在最典型的夜行性哺乳动物,它们能在水深500米以下的地方看见活动的物体,而人的眼睛在那样的地方什么也看不见。


    蛇颈龙:长脖子是捕食机器

    在侏罗纪早期,鱼龙的世界中又出现了蛇颈龙类群和上龙类群,它们的兴盛一直持续到6500万年前的白垩纪晚期。它们是近亲,但看上去差别很大,蛇颈龙有很长的脖子、小脑袋、优雅的身体,而上龙的脖子很短,身体很大,脑袋也大,这两种动物都使用一对鳍状肢。


    蛇颈龙在生物学意义上的重心是它们的长脖子,它比它们身体和尾巴的总和还要长,这是一种极端的实例。薄板龙是蛇颈龙的一种,它的脖子有72块椎骨,其椎骨数量比我们所知的任何动物都多。有人认为,长脖子有助于蛇颈龙潜到鱼群的下面借助明亮的天空背景追捕鱼儿,因为长脖子使它们更容易借助鱼群的盲点从下面或者后面接近目标,然后在鱼群警觉之前猎食其中的一些。这个解释现在已被广泛接受了,因为从蛇颈龙的胃里发现的食物主要是鱼类。


    不过另有人认为蛇颈龙的长脖子是为了在海底将猎物搅得惊惶失措以利于捕猎,而身体则可以浮在猎物之上。支持这种观点的证据来自2005年在澳大利亚昆士兰州的发现,在那里,科学家发现蛇颈龙的胃中充满着海底无脊椎动物的骨骸。事实上,上述两种观点都没有错,长脖子是一种极巧妙的捕食机器,它使蛇颈龙够得到很远的下方,然后将一些它们感兴趣的猎物追上吃掉,它也使蛇颈龙在追捕鱼和鱿鱼的时候变得很灵活。


    长脖子是蛇颈龙辉煌过去的一切。随着这种动物的灭绝,长脖子的海洋动物消失了,依靠这种独特方式生存的动物我们再也见不到了。


    上龙:凶悍无比的“巨无霸”

    尽管蛇颈龙的身长可达14米,但其中的大部分都被它们的脖子占住了,和它们的亲戚上龙相比,其凶悍的程度还是稍逊一筹。在中生代的海洋里,上龙毫无疑问是处于食物链最顶端的掠食动物。


    对于上龙中的最大者,目前虽然还没有得到学术上的统一认识。科学家们曾在英国发现了一个长达3米的上龙下颌,他们据此推测这种上龙身长为18米。2004年,一位古生物学家在他的文章中描述了这个不可思议的大家伙,他估计这种动物的体重为30吨,相比较而言,一只成年的暴龙也只有7吨。 “你可以将你的手臂放进它的牙槽中。”这位科学家说。在斯匹次卑尔根岛,还有人发现了上龙巨大的骨骸,这些骨骸显示两只上龙的身长可达15米,科学家分别戏称为 “掠食者X”和 “巨型魔兽”。后来,人们又在英国发现了巨型上龙的下颌骨,其长度达到了2.4米,毫无疑问,这也是一个令人瞠目结舌的大家伙。


    上龙不仅个头巨大,它们还非常凶猛。研究人员发现,一只11米长名为克柔龙的澳大利亚上龙曾以蛇颈龙为食,这一点从它胃中的内容反映了出来。克柔龙生活于1亿年前,和现代的鳄鱼相比,它们下颌的力量更大,长颈的蛇颈龙自然不是它们的对手。


    沧龙:从巨蜥进化而来

    不知由于什么原因,在距今9000万年的时候,鱼龙和庞大的上龙灭绝了,但它们空出的位置很快便有了继任者,这继任者就是从巨蜥进化而来的沧龙。科学家在约旦河西岸的拉马拉附近发现了生活于9800万年前的一种沧龙。美国南方卫理公会大学的迈克·波尔辛介绍说, “这种沧龙能在陆地上活动,而且和在水中活动一样灵活。”但后来沧龙进化成了完全的海洋动物,其长度达到了15米,它们在海洋巨兽的进化竞争中变成了凶猛的斗士并且相互残杀。弗哈特说, “我见过折断的骨骼,咬碎的头骨和巨大的咬痕。”2008年,弗哈特在他研究的一只5米长的来自堪萨斯州的名为海王龙的沧龙化石上发现了巨大的咬痕,这海王龙就是因此而丧命的。弗哈特说,能够造成如此伤害的动物只能是一只个头更大的沧龙。


    在沧龙进化的最后阶段,它们显示了一种有趣的进化趋势。原始的沧龙身体修长,游动起来像鳗鱼,然而一段时间后,他们的身体变得强壮了,渐渐地只靠摆动尾巴游动,像一只鲨了。这个过程在帕克索龙身上表现得尤为突出,这种龙是科学家们知道的最晚的沧龙,作为趋同进化的一个实例,它们的身体很接近于鱼龙了。


    在白垩纪晚期,沧龙、蛇颈龙和上龙在生物大灭绝中和恐龙一起消失了。这些巨大的海洋爬行动物位于一长串食物链的最顶端,但这条食物链在6500万年前断裂了,于是再也没有充足的食物供它们继续存在下去了。


    至此,远古海洋爬行动物的“魔兽时代”终于落幕,然而,它们留下的空白不久又得到了填补。大约1000万年以后,巴基鲸,一种看上去有点像狼的肉食性哺乳动物小心翼翼地尝试在水中生活,于是新一轮对海洋的入侵又开始了。这场入侵的结果是,海洋中有了我们今天看到的现代鲸类。

 

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